Nationwide tjuvar glider under bilar och sveper katalytiska omvandlare (publicerad 2021) (2023)

Annons

Fortsätt läsa huvudberättelsen

Stöds av

Fortsätt läsa huvudberättelsen

Föroreningskontrollprylarna är fulla av ädelmetaller som palladium, och priserna skjuter i höjden när tillsynsmyndigheter försöker tämja utsläppen. Skurkar med bågfil har märkt.

  • Skicka en berättelse till vilken vän som helst

    Som prenumerant har du10 presentartiklaratt ge varje månad. Vem som helst kan läsa vad du delar.

  • 608

Nationwide tjuvar glider under bilar och sveper katalytiska omvandlare (publicerad 2021) (1)

FörbiHiroko Tabuchi

För att höra fler ljudberättelser från utgivare som The New York Times,ladda ner Audm för iPhone eller Android.

Michael Kevane, en ekonomiprofessor i San Jose, Kalifornien, tänkte inte en sekund på att parkera sin 2005 Prius på sin uppfart en regnig kväll förra månaden. Men nästa morgon, när hans son Elliot gick för att starta bilen, "lät det som en hammare", sa Kevane. "Hela kvarteret kunde höra bruset."

Anledningen till bråket: En tjuv på natten hade tagit sig iväg med bilens katalysator, en kritisk utsläppskontrollanordning som innehåller ädelmetaller som är mer värda än guld.

Två dagar senare fick Mr. Kevanes syster, Jean, som bor i Los Angeles, katalysatorn stulen från hennes 2003 Honda Accord LX. "Jag tänkte, 'Det här kan inte vara en slump'," sa Mr. Kevane.

Det var det inte.

Strängare regler för bilavgaser runt om i världen - särskilt i Kina, som de senaste åren har kämpat för att få sina svåraluftföroreningsproblemunder kontroll — har fått efterfrågan på ädelmetaller i katalysatorer att öka. Det har drivit upp det begärda priset för några av de ädla metallerna som används i enheten - som palladium och rodium - till rekordhöga nivåer.

Från cirka 500 dollar per uns för fem år sedan femdubblades priset på palladium till ett rekord på 2 875 dollar per uns förra året och svävar nu mellan 2 000 och 2 500 dollar per uns, över guldpriset. Rodiumpriserna har skjutit i höjden med mer än 3 000 procent från cirka 640 dollar per uns för fem år sedan till rekordnivåer på 21 900 dollar per uns i år, ungefär 12 gånger guldpriset.

De skyhöga priserna kan påskynda övergången till elbilar, sa analytiker och noterade att katalysatorer nu utgör en mycket större del av kostnaden för ett bensindrivet fordon än för bara ett år sedan.

Metallpriserna driver i sin tur på en svart marknad för stulna katalysatorer, som kan sågas av från magen på en bil på några minuter, och få flera hundra dollar på ett skrot, som sedan säljer det till återvinningsföretag som utvinner metallerna . Dessa globala trender i utsläppsbestämmelser, metallmarknader och stöld verkar ha sammanstrålat den regniga natten på Mr. Kevanes uppfart.

I hela landet rapporterar polisen om en ökning av antalet fall.

I St. Louis ökade stölderna av katalysatorer mer än åtta gånger, från 50 2019 till 420 förra året, med trenden som tog fart mot slutet av året till början av 2021. I Lexington, S.C., svarade sheriffsdeputerade på 144 stölder av katalysatorer mellan juli och december, nästan tredubbla antalet fall jämfört med föregående år.

Konverterstölder i Wichita, Kan., nästan tredubblades 2020 jämfört med föregående år, till 547 fall från 191, och takten ökade i januari, med 102 rapporterade fall just den månaden. (Andra polisavdelningar, inklusive de i San Jose och New York, sa att sådana detaljerade uppgifter inte var tillgängliga.)

"Folk försöker bara få pengarna att gå ihop. Sedan, helt plötsligt, har de en reparationssedel på tusen dollar som de inte förväntade sig, säger Sgt. Trevor McDonald från Wichitapolisen. "Vi har också sett den här ökningen samtidigt som vi har sett många jobbförluster i USA," tillade han.

Summan av kardemumman: "Vi har ett begränsat antal detektiver, och det verkar just nu att vi har ett oändligt antal fall," sa sergeant McDonald.

Bild

Katalysatorer, de glänsande glödlampor som finns mellan en bils motor och ljuddämparen, kan verka som ett osannolikt mål för en nationell brottsvåg. Installerade i nästan alla bensinbilar och lastbilar som säljs i USA sedan 1975, har omvandlarna en bikakeliknande interiör - belagd med ädelmetaller som palladium, rodium och platina - som skrubbar bort de värsta giftiga föroreningarna från bilens avgaser.

Förekomsten av dessa metaller har alltid gjort katalysatorer till ett mål, och stöldincidenter – som kan sätta tillbaka 2 000 USD i reparationer för ägare – går år tillbaka i tiden. Men en global trend mot striktare regler för avgasutsläpp, samt strängare efterlevnad efterVolkswagens utsläppsskandal, där biltillverkaren olagligt modifierade sina fordons föroreningskontroller för att verka renare än de egentligen var, har lett till en ökning i efterfrågan på högpresterande katalysatorer och de värdefulla metallerna som får dem att fungera.

Rhodium, i synnerhet, är effektivt för att minska nivåerna av kväveoxid från en bensinbils avgasutsläpp. Och "vi har haft ett mycket brant steg upp" i kväveoxidreglerna runt om i världen, säger Wilma Swarts, chef för platinagruppens metaller på det Londonbaserade konsultföretaget Metals Focus för ädelmetallforskning.

Cirka 80 procent av efterfrågan på palladium och rodium kommer nu från fordonssektorn. Samtidigt har effekterna av pandemin på gruvdriften i Sydafrika, en stor producent av rodium, hållit utbudet begränsat. "Det är därför du har sett denna mycket dramatiska ökning" i efterfrågan och priser, sa hon.

För biltillverkare har metallboomen ökat kostnaderna för att tillverka bensinfordon. Max Layton, en Londonbaserad råvaruanalytiker på Citi, uppskattar att skyhöga metallpriser tillförde 18 miljarder dollar till den globala bilindustrins produktionskostnader 2019, slukade upp 15 procent av deras totala kassaflöde, och att dessa kostnader ökade ytterligare under 2020.

Med nuvarande priser, sa han, var branschen som helhet inställd på att spendera mer än 40 miljarder dollar i år bara på metaller för katalysatorer. De eskalerande kostnaderna, sa Layton, "satte press på biltillverkare att byta till batteridrivna elfordon så snabbt som möjligt."

Vissa ägare går till ytterligheter för att skydda sina fordon.

Efter att ha drabbats av tre omvandlarstölder i snabb följd förra året, har Jerry Turriff, ägare av Jerry's Certified Service and Towing i Milwaukee, tillgripit att tömma däcken på några av sina kunders mest utsatta fordon för att avskräcka tjuvar från att krypa under.

"Det är otroligt," sa Mr. Turriff. "Om jag nu har ett fordon som jag tror kommer att bli föremål för, tar jag luften ur däcken, så att de inte kan glida under."

Han har sett tjuvarna på sina bilder från säkerhetskameran - vanligtvis ensam, när han gick in på sin egendom mitt på natten, med "en stor kappsäck som bär allt skräp", sa han. (Att stjäla omvandlarna kan också vara förrädiskt för tjuvarna. Förra året dog en man i Kansas City efter Prius han stal omvandlaren frånkrossade honom till döds.)

Det sista fordonet som riktades mot, i november, var en Toyota Tundra pickup. Mr Turriff ersatte den stulna delen, men ägaren fick delen stulen igen flera veckor senare, sa han.

Bild

Vissa stater har börjat kräva att skrotgårdar och andra återvinningsföretag kontrollerar foto-ID innan de köper begagnade katalysatorer. Kalifornien kräver till och med att företag tar ett fotografi eller videoklipp av säljaren och behåller dessa register i två år. Men olika regler mellan stater gör spårning och verkställighet nästan omöjlig, säger brottsbekämpande tjänstemän.

Online finns det massor av annonser på skrotgårdar som är villiga att betala snabba pengar för katalysatorer. En webbplats annonserade utbetalningar på upp till $500 för vissa utländska modeller. Äldre utländska modeller tenderar att innehålla mer av de ädla metallerna än nyare.

Toyota Prius-omvandlare får också ett högre pris eftersom deras bensinmotorer inte används så mycket, och därför kan det ta längre tid för bilen att bränna ut ädelmetallerna.

Vissa Toyota-ägare kräver faktiskt att biltillverkaren lägger till stöldskydd som metallsköldar till omvandlare för att göra det svårare att stjäla dem.

Ed Hellwig, talesman för Toyota, kallade stöld av katalysatorer "en branschomfattande utmaning" och sa att Prius inte var mer utsatt än något annat fordon. Han uppmanade ägarna att "följa grunderna för att skydda sina fordon", inklusive parkering i väl upplysta områden.

Många köpare accepterar gamla katalysatorer per post, med fri frakt. Och YouTube-tutorials är tillgängliga för potentiella säljare.

J. C. Fontanive, en skulptör i Brooklyn, köpte en begagnad 2008 Prius på sommaren, sporrad av oro över att åka kollektivt under pandemin. Sedan förra månaden åkte han för att köra den till en vän, och "det låter som NASCAR", sa han.

Herr Fontanive hade inte fullt bilförsäkringsskydd, så han var tvungen att betala 3 200 $ ur fickan för en byte och reparationer - halva priset han hade betalat för själva bilen.

Fast besluten att avskräcka framtida tjuvar, använde Mr. Fontanive, som ofta använder metall i sina konstverk, på sina metallbearbetningskunskaper. Han köpte ett metallskydd för eftermarknaden till sin katalysator och gjorde sedan sina egna modifieringar med säkerhetsskruvar och klockstift av härdat stål som skulle vara svåra att såga igenom.

"Jag gick verkligen överbord," sa han. "Om de tittar under min Prius nu, kommer de bara att vara som: "Ingen chans."

För bilägare som inte är utbildade i metallbearbetning, eller som inte vill dela ut pengar till ett metallskydd,polisen råderparkering i säkra garage eller väl upplysta områden. Att etsa ett fordons identifieringsnummer eller registreringsskylt-ID på omvandlaren kan också hjälpa till att spåra det om det blir stulet.

The Kevanes hanterar fortfarande efterdyningarna. Den yngre herr Kevane, som arbetar på en Whole Foods och på en immigrationsadvokatbyrå, var nyligen tvungen att köra sin Prius - dess avgaser bultande - till en närliggande verkstad.

"Gud, det är pinsamt", sa han. "Folk kommer förmodligen att tro att jag lurade ut min Prius."

Han förde bilen till Tony Nguyen på Bayshore Automotive. Det var den andra katalysatorstölden den dagen Nguyen hade fått ett samtal om - en första på sina 25 år i branschen. En begagnad bilplats tvärs över gatan hade åtta konverterare stulna förra veckan, sa han.

Efter att ha nåtts via telefon frågade en förbittrad herr Nguyen optimistiskt en reporter: "Ska du försöka lösa det?" Han lät besviken när reportern sa att bara en nyhetsartikel skulle följa.

"Det blir värre för varje dag", sa Nguyen. "Någon måste göra något."

En rättelse gjordes på

20 februari 2021

:

En tidigare version av den här artikeln felkarakteriserade federala regler om föroreningskontroll. Skärpta standarder som infördes 1975 innebar att de allra flesta nya fordon i praktiken skulle behöva katalysatorer. Dessa standarder krävde inte uttryckligen katalysatorer.

Hur vi hanterar korrigeringar

Hiroko Tabuchi är en undersökande reporter på klimatdisken. Hon var en del av Times-teamet som fick 2013 års Pulitzer för förklarande rapportering. @HirokoTabuchi Facebook

En version av denna artikel visas i tryckt form på, Sektion

A

, sida

1

av New York-upplagan

med rubriken:

Tjuvar jagar efter skatten begravd i din bil.Beställ nytryck|Dagens tidning|Prenumerera

608

  • 608

Annons

Fortsätt läsa huvudberättelsen

References

Top Articles
Latest Posts
Article information

Author: Lidia Grady

Last Updated: 05/20/2023

Views: 5835

Rating: 4.4 / 5 (65 voted)

Reviews: 80% of readers found this page helpful

Author information

Name: Lidia Grady

Birthday: 1992-01-22

Address: Suite 493 356 Dale Fall, New Wanda, RI 52485

Phone: +29914464387516

Job: Customer Engineer

Hobby: Cryptography, Writing, Dowsing, Stand-up comedy, Calligraphy, Web surfing, Ghost hunting

Introduction: My name is Lidia Grady, I am a thankful, fine, glamorous, lucky, lively, pleasant, shiny person who loves writing and wants to share my knowledge and understanding with you.